2018-09-09 Houston Texans @ New England Patriots

En oanvänd NFL-säsong ligger utbredd framför New England Patriots. Under de fem kommande månaderna kommer miljontals timmar att ägnas åt att svettas, våndas, andas, analysera, skrika och leva football från alla insyltade atleter, tränare, ägare, intressenter och framförallt fans. Och förhoppningsvis är det vårt lag som än en gång står på ena sidan när Super Bowl LIII går av stapeln i Mercedez-Benz Stadium i Atlanta söndagen den 3:e februari.

Fjolårets säsong slutade i en ohållbar försvarsimplodering när Patriots fick se sig besegrade i Super Bowl LII. Således är vi inte mästare längre, men tro inte något annat än att i princip varje motståndare ser det som säsongens match när man ska trycka tillbaka 2000-talets starkaste sportfranschise alla kategorier. Vi vet att kunnandet har satt sig i väggarna på Foxborough trots den sedvanliga rotationen på spelare. Men med ägaren Robert Kraft, HC Bill Belichick och en ännu icke zenitpasserad QB Tom Brady så finns där inget annat att sikta på än en sjätte Lombardi. Men en öppningsmatch är alltid en öppningsmatch med dess speciella charm.

“I’m sure we’ll see things that we haven’t prepared for, just like we always do and always happens on opening day,” erkände Belichick i veckan

Årets första seriematch innebär besök från Houston Texans med Patriots f.d. offensiva koordinator Bill O’Brien som HC. Han har god rutin av Patriots spelsystem men det har inte hjälpt när det varit som mest behövt. I fjol, i tredje veckan var det nära, men S Duron Harmon bröt en Hail Mary-passning när klockan tickat ut, och resultatet skrevs till 36-33 för Patriots. Spelet innan hade Brady hittat WR Brandin Cooks som lyckades trycka ner båda fötterna i endzone på ett skickligt vis.

Offensiven på banan leds av spännande QB Deshaun Watson som inledde sin rookiesäsong imponerande innan en korsbandsskada spolierade hans säsong och till stor del även Texans reella Super Bowl-förhoppningar. Watson är en flexibel passare i samma form som Panthers QB Cam Newton och Seahawks QB Russell Wilson, vilket kräver en minutiöst utstuderad synk från de olika försvarssegmenten. Patriots har generellt haft problem med detta under de senaste åren; kanske beroende på ett för svagt DE-spel. Hoppas att den från Falconsvärvade DE Adrian Clayborn kan ge DE Trey Flowers välbehövlig förstärkning i Pass Rushen. Det är meningen att WR DeAndre Hopkins ska vara Watsons preliminära val i djupet. En mycket kompetent lirare som rankades som #13 i årets Topp 100 av alla NFL-spelare(!). 13 TD förra året visar att Belichicks val i det djupa försvaret behöver vara korrekta över 60 minuter. Det kan tyckas jinxigt att säga det, men utöver Hopkins är Houstons offensiv inte av det slag som ger skrämselhicka. WR Will Fuller och TE Ryan Griffin är spelare som med modest bevakning borde kunna oskadliggöras.

Den stora rampljusfantomen i Texans är ju annars den av många högt rankade DE J J Watt, som även han vandrat igenom flera säsongers skadehelvete där kontinuitet har berövat honom chansen att få skina upp i de stora matcherna och kritiska lägena. Dessbättre för Texans så är deras Front-7 berikad med mer extremtalang. Ingen QB-skyddande gubbe går säker mot förre draftettan DE Jadeveon Clowney och den sakta framväxande försvarsjätten OLB Whitney Mercilus. Två riktiga kraftpaket som bidrar stort till att försvåra spelutvecklan för motståndarna. Räkna med att detta blir en av nyckelfaktorerna ifall Texans ska vinna. Tom vs Pocket Time. Är OT Trent Brown redo att axla den stabilitet som försvunna OT Nate Solder levererade under flera års tid på Bradys blindside? Är OT Marcus Cannon i speldugligt skick? Annars står vi med OT LaAdrian Waddle, som hittills aldrig riktigt imponerat enligt mitt tycke.

Patriots försäsong har såklart kantats av frågetecken utifrån allehanda spekulationer. En av de mest ihärdiga orosmolnen har varit WR-uppsättningen. Patriots har testat och testat men haft svårt att finna den kvalitén och klicket med Brady, och flera potentiella starters har fått lämna. Att sedan WR Julian Edelman är förpassad till läktaren de fyra första veckorna gör att arbetslasten på de rutinerade spelarna i TE Rob Gronkowski, WR Chris Hogan och RB James White ser ut att torna upp sig. Nämnda trio känns visserligen tillförlitliga men för att utnyttja Bradys multipelt beräknande kaststrategier så behöver gubbarna bakom leverera direkt. WR/PR Cordarrelle Patterson blir ett spännande som tillskott som alternerar Special Teams med de reguljära spelen. En lite längre WR än vad vi är vana vid i Patriots på 2010-talet. Det småintressanta draftvalet WR Braxton Berrios är tillfälligt på sjukbänken. Med Texans kvicka passrush i åtanke så är det fullt rimligt att Brady kommer försöka släppa bollen lite extra snabbt. Effektivt tröskande över yardsen bör gå före långa lyckoraketer.

Men hur kommer bollöpet genom skyttegravarna te sig? RB-kåren har fått en annan komposition när RB Dion Lewis lämnade. Andravalet i draften RB Sony Michel har stor potential men lite skadebekymmer gör att han förmodligen sparas i premiären. Ikväll kan vi därmed sakna de där dansanta kvicka riktningsförändrande fotisättningarna. RB Jeremy Hill är mer en tanktyp och RB Rex Burkhead lever mer på sin snabbhet. Utifrån Texans tokjobbiga utsidor så kommer innerdelarna av den offensiva linjen behöva öppna upp gapen för den bakomkommande bollförande vågen. Ett momentum här kommer ge Brady än mer flexibilitet. Texans springsspel hackade förra året och RB Lamar Miller behöver förmodligen snita bättre ä sina 3,8 yards per carry som är hans medel under de senaste två säsongerna.

Nyckelspelare i Texans att hålla koll på:
QB 4 Watson
DE 99 Watt
DE 90 Clowney
OLB 59 Mercilus
WR 10 Hopkins

Nyckelspelare i Patriots för kvällen:
QB 12 Brady
DE 98 Flowers
OT 77 Brown
RB 33 Hill
OT 61 Cannon

Lundahl tippar:
Kan Offensiva linjen visa upp en anständig motståndskraft mot framförallt Texans utsideruscher så vill jag nog tro att Brady ska kunna ge Patriots goda möjligheter att vinna årets premiär. Vi kommer se samstämmighetsproblem i både offensiven och defensiven, men de filas bort över 60 minuter. Patriots vinner 34-25. Matchens utropstecken blir Clayborn med två sacks.

Glöm inte att vi som vanligt kör matchtråd inne i vår Facebookgrupp! #doyourjob