8-3 och en andraseed är utgångsläget när New England Patriots äntrar Vecka 13 och ett spännande möte med Vikingarna från Minnesota. Ett läge som efter torsken mot Tennessee före Bye Week kändes svårt i avseende på hemmaplansfördelen, har snabbt flippats och nu har Belichicks grabbar fått upp vittringen igen. Främst så lyckades man ju, precis som de flesta förutsatte, studsa tillbaka med seger mot New York Jets. Timmarna efter fick man lite oväntad hjälp då Denver Broncos bröt ner och stoppade Pittsburgh Steelers vinnande streak, vilket förändade slutspelsbilden. Därtill har man på tråkigare grunder fått sina resultatmässiga övermän Kansas City Chiefs att tappa en nyckelfigur i RB Kareem Hunt. AFC-ledarna gjorde processen kort när det uppdagades en brutal misshandel som fångats på video. Vad fan är det för fel på vissa människor och däribland idrottsmän? Oavsett utsikter så är det fortfarande fem tunga matcher som behöver vinnas för att den där hemmaplansfördelen än en gång ska bli verklighet. Så hur ser läget ut inför kvällens batalj?

Minnesota Vikings kommer till matchen med 6-4-1 som resultatrad och har klar känning på slutspel. Visserligen ligger man bakom Chicago Bears som gått bra, efter förlusten mot Patriots, men håller både Green Bay Packers och Detroit Lions i schack där bakom. I fjol lyckades HC Mike Zimmers mannar nå NFC-finalen där Patriots banemän Philadelphia Eagles blev för svåra. Självfallet har laget genomgått en sedvanlig förändring från en säsong till en annan, men trots den stora framgången så har man inför året bytt QB och fått in vassa QB Kirk Cousins, senast i Washington Redskins. Han har fortsatt leverera yards i stora lass och befinner sig för närvarande på femte plats i ligan vad gäller antalet yards, 3289. Detta placeriar honom sex placeringar före QB Tom Brady på 3031. 22 TD (tre fler än Brady) och 7 INT:s (som Brady) fast med en något bättre QB-rating, 101,9 (Brady 96,3). Det kan komma att bli ett produktionsfyrverkeri. Här kan man dock med förfäran konstatera att Vikings släpper till femte minst yards i ligan via passningsspelen, medan Patriots precis slipper undan botten-5. En förmodligen väldigt avgörande faktor i den här kampen är huruvida Patriots secondary, med hjälp av diverse formeringar av droppande Linebackers, nicklar eller dimear, klarar av att oskadliggöra hoten genom luften och minimera antalet yards efter bollfångst.

Hur ska Patriots lyckas med detta? Det kan framstå som en oerhört svårsmält uppgift då Vikings två största hot återfinns på första(!) och femte(!) plats vad gäller antalet mottagna yards. WR Adam Thielen och WR Stefon Diggs kommer sannerligen bli ett elddop för CB Stephon Gilmore, CB Jason McCourty samt FS Devin McCourty. Men som HC Bill Belichick underströk på en presskonferens i veckan; Cousins levererar till fler än dessa:

“…He gets the ball to – I mean, look, there are some guys that are really targeted because they’re really good players, but he gets the ball to all of his receivers. He gets the ball to his backs. He used the tight ends. Obviously, Kyle Rudolph (TE) more than Tyler Conklin (WR) and David Morgan, who’s been hurt, but they’ve certainly used him. He’s used all of his receivers. I mean, Chad Beebe’s been productive. He’s missed a couple of games. Aldrick Robinson’s (WR) been productive. They’ve gotten a lot out of him, Laquon Treadwell (WR). Those guys – he’s done a good job of that and I think certainly he’s gotten the ball out and made quick decisions…”

På springsidan så kommer Patriots också få det tufft. Vikings är även här i toppen i statistiken och med Patriots avsaknad av djup på den rena RB-positionen så krävs det nästintill att RB Sony Michel gör en väldigt gedigen insats. RB Rex Burkhead är tillbaka för dagen, men hans matchoträning är såklart ett frågetecken. Kan den gamla klassikern Familjen-är-värst repriseras ikväll så kan ni räkna med att WR Cordarrelle Paterson kommer ha huvudrollen. Patriots lyckades inte drafta honom, men när väl det inte blev nån förlängning i Oakland Raiders (vart han kom till från Vikings) så snärjde Patriots honom. Hans flexibiltet har överraskat många, och vi kan nog räkna med ett par löp till från honom ikväll. Vikings insida har varit deras svaghet vid springsspelen men Michel och Burkhead kommer få det tufft mot ex-Jets:are DT Sheldon Richardson. Vikings har å andra sidan lite egna problem med springspelet då man tappar RB Dalvin Cook på en korsbandsskada. Backupen RB Latavius Murray snittar visserligen okej, men har god hjälp av en fungerande O-line. Patriots måste stänga till springsspelet rejält. Det var okej mot Jets. Här krävs det ännu bättre.

Vikings har en potent Pass Rush-enhet som bl.a. löste 10 Sacks(!) mot Lions för ett par veckor sedan. DE Danielle Hunter leder på 11.5 Sacks så Patriots högersida med RT Marcus Cannon kommer få jobba hårt för att freda Brady. Det har noterats att RB James White som vanligt kommer vare oerhört vital för en varierad anfallsplan, men kanske extra mycket då Vikings generellt visat upp små svagheter mot den här sortens. För Patriots del var det skönt att se TE Rob Gronkowski få Gronk-spike:a en TD förra veckan. Det var även oerhört lustfyllt att se WR Chris Hogan med lite bollfångster. Mot ett välfungerande bortaförsvar i bakplan så känns Patriots relativa bredd på mottagarsidan vara en faktor som kan bli avgörande. Under förutsättningen att samtliga gör ett bra jobb och ett par av dem, t.ex. WR Josh Gordon eller WR Julian Edelman har en stolpe-in-dag, så får de lilaklädda sannerligen bekänna färg.

Nyckelspelare i Vikings att hålla koll på:
QB 8 Cousins
WR 19 Thielen
WR 14 Diggs
DE 99 Hunter
CB 29 Rhodes

Nyckelspelare i Patriots för kvällen:
QB 12 Brady
CB 24 Gilmore
SS 30 McCourty
DT 93 Guy
ILB 54 Hightower

Lundahl tippar:
Ojojoj. Lite halvtaskig känsla för ikväll. Hoppas inte fokus landar på slutspel. Inga steg kan hoppas över. Tror det blir stentufft. Men vi drar längsta strået. 37-34. K Stephen Gostkowski avgör när klockan rinner ut.