Sjätte matchen och nu gäller det att visa att de två senaste, någorlunda roingivande segrarna, var starten på något som kan vara framgångsrikt i februari. För idag gästar obesegrade Kansas City Chiefs Foxoborough. En obesegrad svit plus en liten återgäldning för den mindre utskåpningen vi åkte på i premiären i fjol skall överkommas. Jag lider lite lagom inombords när vi transatlanter potentiellt tvingas avvara den här gobiten! Det är tredje raka hemmamatchen och några extra dagars förberedelse efter den stabila segern mot Colts. Allt är som det ska vara(?) och Patriots leder AFC East. QB Tom Brady har fått tillbaka en viktig favoritleksak i WR Julian Edelman och har redan sett resultatet av att han fått en nya skåpsgranne i WR Josh Gordon. Men, gott folk, nattens match är faktiskt en riktig vattendelare som kan få konsekvenser rörande hemmaplansfördel i slutspelet.

Chiefs offensiv är riktigt vass, utan att överdriva. Med oerhört rutinerade HC Andy Reid bakom spakarna så har andraårspågen QB Patrick Mahones fått en flygande start på sin riktiga NFL-karriär och ligger på finfina 112,71 i QB-rating och snittar över 300 yards efter fem veckors spel (vilket hade varit ännu bättre om man raderat senaste matchen mot Jaguars). Mahones erbjuds ett par högkvalitativa bolldistributionsalternativ. Främst snackas det om WR Tyreek Hill, vars snabbhet har få övermän i ligan, samt ligan förmodade näst bästa bollfångande TE i TE Travis Kelce. I SB52-bannermatchen ifjol hade därtill RB Kareem Hunt en magisk afton där han lekte football i en sjö av defensiva frågetecken. Och bland de namnkunniga så bör WR Sammy Watkins nämnas. Högt draftad av Buffalo utan att riktigt hitta en rättvis tillvaro bland varierande HC och QB:s (visserligen över 1000 yards 2015) skickad till LA Rams för en okej säsong men sänd vidare till Chiefs. Här finns outnyttjad potential, framförallt med två så påpassade kollegor som Hill och Kelce.

Här får Patriots verkligen något att bita i. Kanske ett par INT:s kan vara i sin ordning? Gammal sanning som inte kan strykas under tillräckligt. Om inte de stora spelen ges och upp och man kan vinna turnoverstatistiken så har man en stor fördel. Det är oftast Patriots motståndare som sätter ett stort hopp i att detta ska ske som en extravikt i vågskålen för dem. Idag kanske det är tvärtom. Patriots tveksamma CB-spel kan bli sårbart, så en sjuhelsikes insats från CB Eric Rowe hade varit en start på veckan likt ambrosia och nektar. Eller får CB Jonathan Jones förtroendet fullt ut? Rowe har varit på skadelistan i veckan, så det är inte omöjligt att Special Teamern Jones får ytterligare chans att bevisa sin styrka i rampljuset. Vem ska plocka Kelce då?

“Kelce at tight end is one thing,” svarade Belichick på en presskonferens i veckan. “Kelce split out is another thing. Kelce in the red area is one thing. Kelce on third down’s another thing. I mean, that’s a much longer conversation than just, ‘Well, we’re just going to do this.’ It depends on where he is and what situation we’re talking about and what we’re in, where our help is, if any.” Belichickst munter på sedvanligt manér utan att på minsta vis berätta ens smulor av matchplanen. Men varför skulle han?

Allt handlar såklart om vilket DB-paket man använder, men huvudsakligen blir det nog en kombination mellan SS Patrick Chung och FS Devin McCourty. Räkna med ett par dueller där ILB Kyle Van Noy eller ILB Dont’a Hightower försöker täcka Kelce. Dessvärre funkade det sådär mot Colts senast då deras TE-duo hade 12 mottagningar för 149 yards. Ytterst intressant matchup!

Vänder man på spelplanen så kan man räkna med en del huvudbry i ett skadetyngt Chiefsförsvar. Man behöver, som vanligt mot Patriots, upp i fejset på Brady, för att oskadliggöra en offensiv maskin som varit poängglada två matcher på rad. Det brukar vara vid dessa tillfällen som Patriots ser till att komplementspelarna kliver in och gör en rejäl skillnad. En spelare som WR Philip Dorsett har sett allt bättre ut och med huvudfokus på andra pjäser så kan han, tillsammans med superpålitliga gubben-i-lådan RB James White, ha potential att bli matchvinnare. Det ska även påtalas att Chiefs har ligans sämsta Pass Defense statistikmässigt, och inte heller Run Defense har firat några enorma framgångar. Således finns där förutsättningar för en offensivt präglad match. Men blir det så? Det är en av den oerhört intrigskapande delarna i Amerikansk Fotboll. Det är fantastiskt svårt att förutspå!

Nyckelspelare i Chiefs att hålla koll på:
QB 15 Mahomes
TE 87 Kelce
CB 23 Fuller
DE 55 Ford
WR 10 Hill

Nyckelspelare i Patriots för kvällen:
QB 12 Brady
CB 24 Gilmore
SS 23 Chung
ILB 54 Hightower
WR 11 Edelman

Lundahl tippar:
Matchen kokar ner till vilket försvar som lyckas bättre än vad dess belackare hävdar att de kan. Det kommer bjudas på offensiva topprestationer men jag vill envist tro att det blir defensiven i något av lagen som blir den slutgiltiga skillnaden. Det blir åt vårt håll. Patriots vinner 28-25.