FÖRUTSÄTTNINGAR

Patriots bjuder in värsta AFC-rivalen över den senaste 20-årsperioden för att öppna 2019-års säsong. Ett gött elddop direkt alltså. Sjätte SB-bannern ska upp och därifrån hivar man iväg sig i jakten på en sjunde titel. Och för att ytterligare höja temperaturen så rammar oljetankern ANTONIO BROWN hela NFL-communityn dagen före säsongen börjar på riktigt. Steelers borttradeade storstjärna som burit laget i flera säsonger, bröt sitt kontrakt med Oakland Raiders, och signade med Patriots timmarna senare. Kläckte dessutom nyheten med en photoshopad bild på Instagram. Självfallet kommer mycket extra känslor röras upp beroende på denna besynnerliga påskrift och dess udda händelseförlopp. Men oavsett kan man räkna med att HC Bill Belichick kommer befinna sig i nuet. Kommer hans kollega i Steelers Mike Tomlin klara av samma fokus. Svaret är förmodligen ja, men det har påvisats förr att Patriots framgångar och mullrande existens rört till det för motståndarnas fokus. Ett av de bättre exemplen var när Steelers som favoriter torskade Divisionalmatchen 2017 mot Jacksonville Jaguars när man redan innan matchen hade börjat slunga verbal dynga mot Bostonområdet. Medan Patriots ju äntrar säsongen som regerande mästare så lär Steelers suga på en rejäl revanschkaramell. Man vann ju faktiskt lagens senaste möten, i slutet av föregående säsong (17-10, vecka 15), men likväl missade Steelers slutspel för första gången på fem säsonger. Vart står man egentligen utan både Antonio Brown och RB Le’veon Bell (New York Jets numera)? För första gången på ganska många år är man inte huvudfavorit att vinna AFC North, men nog kan historien ta den vägen om ett par olika bitar faller på plats.

5 MATCHER I MATCHEN

1) Steelers OLB/Edge mot Patriots T
Ett av Patriots största tapp efter föregående säsong var Trent Brown som fick rekordbetalt när hans skrev på för Oakland Raiders. Redo att axla manteln är De Facto-rookien LT #76 Isiah Wynn, vars egentliga förstaår spolierades av en hälseneskada. Hans insats kommer ge stort genomslag huruvida QB #12 Tom Brady ges möjlighet att leverera rätt passningsalternativ under en rimlig, fri tidsrymd. På andra kanten fortsätter Patriots att mönstra RT #61 Marcus Cannon som gjort en flytt utåt i O-linen under de senaste säsongerna. Det har visat sig vara ett klokt beslut, om inte annat sätt till den samspelta trion innanför (Mason, Andrews och Thuney) som gjorde ett hästjobb under fjolåret och var stor del av SB-vinsten. Steelers OLB eller Edge:ar Stephen Tuitt, T.J. Watt, Bud Dupree m.fl. behöver uppvisa en för kvällen vinnande atletism. En tidig mental fördel mot debuterande Wynn i samklang med att David Andrews är ersatt p.g.a. säsongsändande skada av C #75Ted Karras, kan vara en matchomvälvande duell.

2) Patriots DT/ILB mot Steelers O-Line
Är det någonstans Patriots under förra säsongen blev bashade av NFL-analytikerskaran så var det bland OLB och Edge. Kanske framförallt interiört när ILB #54 Dont’a Hightower var skadad. Då klev ILB #53 Kyle Van Noy upp fram och axlade mycket stort ansvar under slutklämmen och slutspelet och vi var förmodligen en hel del som hade med honom i diskussionen innan WR Julian Edelman utsågs till MVP. Då Patriots Front-7 spelar med en mängd olika formationer och varianter så behöver många spelare kunna mycket olika moment. I det här fallet så behöver Steelers hitta ett sätt att ge QB Ben Roethlisberger ett fungerande springalternativ, främst genom RB James Connor. Då krävs det att Den offensiva muren spelar fokuserat, samstämmigt och starkt. Man behöver hålla undan anstormningen och därtill kreera gap som springsspelet kan använda sig av. Man lyckades hyfsat med detta i vinsten förra säsongen, men Patriots har boostat upp med FA-påskrifter (ILB #58 Jamie Collins) och hypade återkommande långtidsskador (ILB #53 Ja’Whaun Bentley).

3) Steelers D-line mot Patriots RB
För att strypa Patriots fulla anfallsbok så kommer Steelers vara i stort behov att hålla Patriots springspel i schack. Patriots sitter på stor flexibilitet vad gäller själva RB-kårens kvalitéer, men där finns frågetecken huruvida man kan få ut egenskaperna då de är beroende av andra, kanske inte lika, breda positioner. Patriots TE-uppsättning är historiskt svag utan Rob Gronkowski, och trots hans många oerhört bollinplockningar och spikes i endzone så gjorde han han stort jobb i blockeringsspelet. Inte heller tvåan från i fjol Dwayne Allen fick nytt förtroende, och den tilltänkta förstaspaden TE Ben Watson är avstängd inledningsvis. Därtill missar förmodligen TE Matt LaCosse tillställningen med en fotskada. FB #46 James Develin kommer få ta en överhängande ledarroll i den ädla konsten att ploga fåror genom Pittsburgtrupperna, men utöver honom så krävs en gemensam toppinsats från C/G-uppsättningen.

4) Patriots P mot Steelers PR
Kanske lite udda matchpunkt, men det blir väldigt intressant att se Patriots nya punter P #7 Jake Bailey. Han lyckades ta platsen från välrenommerade Ryan Allen och om inte innan så är det dags att börja visa att man kan pinna bollen än bättre än sin föregångare som stundtals var en av ligans bättre. Han tar även över dennes upgift att hålla bollen till K #3 Stephen Gostkowski. Denna tremannaaktivitet är inget som kemiskt balanseras på en handvändning men vi får hoppas att ansvarig C samt LS #49 Joe Cardona har fått sin beskärda försäsongsdel att producera acceptabla snaps. Även i ST-spelet har Patriots fått möblera om lite inför säsongen (bl.a. DB #36 Brandon King långtidsskadad) vilken såklart borde kunna skaka fram otrevliga luckor på puntreturer. Steelers returer sköts primärt av WR #10 Ryan Switzer, som gör sitt tredje år i ligan. Han har hittills mäktat med 5 st 20+ returer. Vad som helst som kan ge Steelers en bättre Field Position känns som ett välkommet bidrag.

5) Steelers QB mot Patriots QB
Det är nästan ett måste att summera ihop ett införsnack med att jämföra två storlags passningsslungare. Både Brady och Roethlisberger är rutinerade herrar så vet vad som krävs för att gå hela vägen. Big Ben kastade 34 TD, GOAT 29. Deras QB-rating snarlik (96,5 kontra 97,7) och i sedvanlig ordning kastade Roethlisberger ett par fler INT:s (16 gentemot 11). Ben har kanske en kraftfullare arm, men Toms precision och närvaro i passfickan utmynnar i fler avgörande insatser. Roethlisbergers 5129 yards var flest av alla i hela ligan förra året, men då satt han med esset WR Antonio Brown på handen. Han får istället arbeta med WR JuJu Smith-Schuster och andraåraren WR James Washington som sina främsta hot. Brady kommer inte kunna strö salt i såren ikväll med mackor till WR Antonio Brown (hans övergång blev klar för sent), men WR #11 Julian Edelman, WR #13 Philip Dorsett och nya odraftade, spännande WR #16 Jacobi Meyers är trevlig trojka vi kan förlita oss på. Och räkna med att WR #10 Josh Gordon kommer vara hungrig efter att ha återinsats av NFL för sina återkommande drogproblem. I dessa fyra plus RB James White, som kanske är ligans bästa bollfångande RB, ger Brady en rejäl fördel vad gäller mottagare.

TIPSET

Jamen jäklar vad man är positiv. Trots vi förlorade förra Banner-matchen. Trots Tom Brady är gammal. Trots alla hatar oss. Patriots vinner 23-17. TD från Sony Michel och Philip Dorsett.

// Johan Lundahl