FÖRUTSÄTTNINGAR

I en trögstartad tillställning senaste så kunde Patriots försvar efter hand sätta ner foten och hålla Eagles presumptivt jobbiga offensiv i schack. Samtidigt så kunde en hackande egen offensiv puttra igång och via tre FG i knepig vind och en magisk QB-swap vända tillbaka lokomotivet på vinnarspåret. Patriots är 9-1, men likväl kritiseras man både från eget håll och från diverse förståsigpåare. Den positive framhäver att detta är ett gyllene läge där man på nytt kan slippa det tunga favoritskapet, samtidigt som en seed, kanske den ädlaste t.o.m. finns inom räckhåll. En mer negativ betraktare understryker Patriots offensiva alldaglighet, som både ser ut att sakna styrka, talang och lösningar. Det är fritt fram att välja sida, men ur BB/TB-erans löjeväckande framgång så är det svårt att ändå inte tro på minst en AFC Championship-match i januari. Vägen är dock fortfarande lång och kvällens batalj är en klar riktningsvisare. Styrkan på hemmaplan måste återigen utnyttjas samtidigt som försvaret får en ny chans att visa friska takter mot en av ligans mer välbalanserade offensiva enheter.

Cowboys, det fjärde laget i NFC East att försöka betvinga oss, är tillsammans med San Fransisco 49ers lagen som ligger precis bakom Patriots och Steelers, med 5 Super Bowl-vinster. Hittills i år sitter man på ett slutspelspekande 6-4 record och har således allt att spela för när man främst behöver hålla 5-5 Philadelphia Eagles bakom sig. Återstående schemat ser relativt svårt ut, så en överraskande seger i Foxborough hade verkligen gett vind i seglen för den gärna handklappande HC Jason Garrett. Man ser vass ut de flesta lagdelarna, men man kan samtidigt konstatera att man har ännu inte lyckats besegra ett motståndarlag med vinstprocent över 0.50. Dallas Cowboys var, och kanske fortfarande är, Americas Team. Men det är ju så att i princip 31 andra fanbases vecka på vecka hejar emot oss, så vad skiljer denna söndag från vilken söndag som helst?

4 MATCHER-I-MATCHEN

1) Cowboys RB mot Patriots Front-7
RB Ezekiel Elliot axlar ett stort ansvar gällande hela Cowboys anfall. Han stormar mot ännu en säsong över 1000 yards (833 nu) trots sin tunga arbetsbörda, vilket såklart varit fyra raka ifall han inte fick en rätmätig avstängning 2016 för misshandel. Dallas placerar sig på en sjunde plats i ligan med 131,9 yards per match och bakom Elliots 7 TD har man haft en fint komplement i rookie-RB:n Tony Pollard, som snittar 4,7 yards per carry. Patriots fick ju sig en rejäl hurring mot Ravens, men kom tillbaka fint mot Eagles, och ger ut mindre än 100 yards per match (10:e ligan). DT #71 Danny Shelton och DT #93 Lawrence Guy hade en stor del i hur försvaret både kunde stänga ner springsspel och sätta QB Carson Wentz under press. Hans förstavåg kommer sätta huruvida bakomvarande LB måste trycka eller falla. Men LB #58 Jamie Collins och LB #54 Dont’a Hightower är bäst i press, gärna om det kan samköras med att någon plockar ner eventuella ivägskyndade luftpastejer. Cowboys vägvinnande springsspel förebygger det faktum att man har ligans bästa 3rd Down Offense med 52% procent avklarade. Således, att avmantla Cowboys RB:s genom att hitta rätt genom röran runt L.O.S. är mycket välbehövligt. Dallas centrala O-line med C Travis Frederick, G Zach Martin och G Connor Williams kan bli dagens oomsjungna hjältar om de banar väg för sitt springsspel.

2) Patriots WR mot Cowboys Secondary
Patriots WR-kår, som inledningsvis på säsongen, såg helt otrolig ut på pappret står i dag vecka 12, tämligen osäker. Skadelistan under veckan har varit löjligt lång och enligt initierade observationer så kommer WR #14 Mohammed Sanu och WR #13 Phillip Dorsett med överhängande sannolikhet att missa söndagseventet. Patriots står därför med pålitliga, men ej ännu helt klockrena denna säsongen WR #11 Julian Edelman samt rookieduon WR #15 N’Keal harry och WR #16 Jakobi Meyers som QB #12 Tom Bradys renodlade bollfångare. Förstarundan Harry debuterade förra veckan och kunde tillräkna sig sina första 18 yards. Han har en mycket spännande potential för Belichick och McDaniels att karva fram, men att förlita sig så här mycket på honom är inget drömläge. Meyers har efter sin utstående försäsong långsamt tuggat sig in i Bradys tillitssfär. Det kan komma behöva att han tar ytterligare ett trappsteg här ikväll. Ett mer realistiskt utfall av uppkommen situation är att Brady kommer sprida sina projektiler till TE #84 Benjamin Watson, TE #85 Ryan Izzo eller TE #83 Matt LaCosse beroende på vem som landar innanför 46-manna-matchtruppen samt fyrtalet RB i #28 James White, #26 Sony Michel, #34 Rex Burkhead och #38 Brandon Bolden. Cowboys bakplan har under säsongen funnit en fullt fungerande enhet primärt befolkad av spelare som enbart representerat “Dem Boyz”. Man ligger sjua över tillåtna yards (216,9 per match) men har enbart lyckats trycka fram 4 INT:s. Senast mot Detroit imponerade man inte direkt mot Lions andra-QB (överraskande tight vinst 35-27), men alla enheter kan göra en dålig match. Spelar Patriots “tråkigt”, effektivt och rent utan oforcerade balltapp eller fumbles, så kommer Cowboys secondary behöva stänga ner The Brady Bunch å det grövsta för att göra skillnad.

3) Cowboys QB mot Patriots Secondary
Cowboys QB Dak Prescott leder NFL:s passningsyards på ett imponerande vis med 322 yards per match, rating på 104 och 21 TD via luften, 3 via marken. Det kan bero på hans imponerande höftmuskulatör och dess dansanta inprogrammerade stegen. Det kan också bero på att en talangfullt kille placerats i ett sammanhang där han får utnyttja sin atletism samtidigt som han omges med en av NFL:s bredaste anfallsuppsättningar. Dallas gammel-Gronk i TE Jason Witten levererar fortfarande ett säkert passningsalternativ, trots en ensäsongs pensionering. WR Amari Cooper har verkligen blommat ut med sin förmåga att på djupet levererar stora spel och i hans skugga har WR Michael Gallup klivit fram som en 1000+ reciever. Detta i samklang med Elliot längs marken borde ge Cowboys klar potential att utmana om titeln. Idag möter han dock inte vilket secondary som helst, utan ett lett av ligans bästa CB i #24 Stephon Gilmore. Hans sätt att växa in i Patriots, sedan mångaår, halvtaskiga CB-spel, har verkligen bytt skepnad på hela franschisen. Räkna med att Gilmore kommer sitta klistrad på Cooper, vilket gör att matchvinnartaggen kan ligga på de övriga. Att Patriots återfår SS #23 Patrick Chung känns skönt, då hans rutin mot TE och RB i fart kan få större betydelse än vad man tror. Trots allt har DB #25 Terrance Brooks gjort gedigna insatser, men med den press som finns på försvaret idag, att inte låta Prescott få dominera klockan, så är Chungs återkomst balsam. Dock saknas SB-hjälten CB #30 Jason McCourty. Räkna således med att #27 J.C. Jackson får ännu fler chanser att gräva sig uppåt i hierarkin.

4) Patriots OL mot Cowboys Front-7
Mycket spä har tillskrivits O-line, som till skillnad från fjolåret, inte lyser om matchvinnarpotential. Men ikväll kan där komma en förändring då 2018-års förstarunda LT #76 Isiah Wynn entrar banan, och förmodligen ersätter T #72 Marshall Newhouse, som trots slit och svett inte riktigt kunnat ge Brady en semiharmonisk tillvaro bakom sin mur av muskler, skägg och tatueringar. McDaniels offensiv har under säsongens offensiva missflyt letat efter ett sätt att få springsspelet att fungera. Att ett manskapsbyte skulle trolla fram framgång här känns overkligt men Wynns intåg ger en betydligt mer atletisk ytterkant vilket borde kunna ge bättre möjligheter till att använda sig av screen passes. Med Bradys förmåga vid tid stycka sönder motståndare så kan man väl tro att Dallas nånstans känner hur det kliar i blitzmuskeln och således öppnar upp för framförallt White. Cowboys ytterattacker orkestreras av rutinerade DE DaMarcus Lawrence och Patriotstrejden DE Michael Bennett. Den förstnämnda kan missa tillställningen och vad gäller Bennett så kan man nog räkna med en viss revanschlusta efter att hans styrkor inte sammanföll med hur Patriots önskade bedriva försvarsspel. Överlag saknar man en riktigt sackmaskin, men även ett medelstatistiskt lag (14:e, 105,2 yards per match) ser i nuläget ut att kunna stå upp emot Patriots O-line vad gäller att bana väg för det mellanträngade springsspelet. O-line med komplement behöver bedriva en röjning som medför att RB åtminstone får en acceptabel utdelning. Utan detta så blir läget ännu tuffare för en ansträngd WR-kår.

TIPSET:
Nya utmaningar, men det rinner ner till att spela effektiv fotboll. Jag tror man har varit medveten om lagets status och således har kunnat mixa in RB-pågarna i på ett ännu klurigare vis. Jag tror också att Gilmore kommer plocka enr Cooper, men att Cowboys “överraskar” med andra alternativ. Dallas Prescott, spring och oväntade passningsalternativ landar dock något kort. Jag tror vi kniper det hela med 24-20, och offensiven får komma tillbaka från underläge, innan defense snärjer en boll i slutet. TD från Burkhead, Michel och Watson.

MEDLEMSHÖRNAN

1) Vad tror du matchen slutar?

Filip Jacobsson: Pats vinner såklart med 28-13
Per Martinsson: Patriots W med 14 poäng.
Christofer Lundin: 28-17 till Pats

2) Vem bör vi hålla ögonen på ikväll?

Filip Jacobsson: Bör hålla ögonen på nr 14 min nya favorit. Mohamed Sanu, han har varit vass och jag tror han kommer få lite mer idag.
Per Martinsson: Försvaret i Pats helt klart, speciellt McCourty-tvillingarna.
Christofer Lundin: Edelman och sen hoppas jag att Wynn kommer få speltid om han är hel.

3) Vem är din gubbe än så länge den här säsongen?

Filip Jacobsson: Sanu är såklart min gubbe denna säsong!
Per Martinsson: Jules. Det är en fröjd att se han spela.
Christofer Lundin: Joe Thuney och sen tycker jag att Ted Karras gör ett mycket bra jobb som C.

// Johan Lundahl och Filip Dijak, Patriots Sweden