FÖRUTSÄTTNINGAR
Vi som satt och väntade på att Patriots skulle lägga i en växel av slutspelsbejakande nitroglycerin i ett läge mot ett avsågat Miami Dolphins fick se oss själva vänta tålmodigt förbi en plågsam slutsignal förra veckan. Allt var upplagt för att man trots allt skulle kunna frambringa en andraseed ur en halknackig säsong men så blev inte fallet. Bedrövelsen låg tät i luften, men nånstans därifrån måste man ha tagit ett nytt andetag. Patriots är långt ifrån utslagna och man får en ny chans att på hemmaplan frambringa en tro på sig själv som borde kunna ge eventuella framtida motståndare en viss oro. Patriots har både torskat mot Texans, Chiefs och Ravens men frågan är om Belichick inte ändå har så pass bra anpassningsförmåga att Patriots kan gälla som favoriter i en rematch? New Englands problem består till viss del, men de facto har man lyckats prestera bra på samtliga lagdelar någon gång under de sista tuffa matcherna. Att få denna leverans att synkronisera, är den stora frågan. Det kommer behövas en toppinsats mot HC Mike Vrabels mannar, ifall man ämnar att åka till Kansas City och återuppleva fjolårets fantastiska match. På skadefronten är där inget större nytt, men både QB #12 Tom Bradys armbåge och hans mest tillförlitliga mottagare WR #11 Julian Edelmans knä och axel är hörnstenarna i att driva bollen framåt. Utan en slutspelsinsats från dessa, så stannar årets säsong mot ett hett Tennessee Titans, med vår gamle Dolphins-antagonist QB Ryan Tannehill bakom centern. Titans har slagit Chiefs borta i år och kommer inte vika en tum här. Det här blir stentufft.

4 MATCHER-I-MATCHEN

1) Titans RB mot Patriots Run Defense
Tennesse huserar en av ligans hetaste vapen längs marken. RB Derrick Henry har tillryggalagt 1540 yards på 303 försök under grundserien, och snittar därmed lätt över 5 yards per försök. 16 TD kan läggas till denna utstående prestation som förmodligen haft en central roll i matchuppbyggnaden för Belichick och resten av staberna. Detta är den otvivelaktiga juvelen i matchen. Få stopp på Titans springsspel, vilken även involverar vår välbekante RB Dion Lewis, och detta kommer sätta tonen i matchen. Både i den bejublade Billsinsatsen och de deprimerande Dolphinsdebaklet så gjorde Patriots Run Defense två fina insatser där motståndarna varit under 100 yards. DE #93 Lawrence Guy, DT #71 Danny Shelton och DE #55 John Simon behöver låsa upp insidan och både stänga Henry:s interiöra löpvägar och trycka Titans inre O-line bakåt. Det är ofta härifrån de tunga första yardsen kan tuggas på första och andra försöket. På LG Har Titans rutinerade Roger Saffold som har en gås oplockad med de Patriotsrushare som höll honom ifrån Lombarditrofén ifjol. Mycket spännande match huruvida förstavågen kan plugga igen skyttegravarna. Utifrån Titans relativa kvalité och formuppåtgående mottagarkår så ska man nog inte förvånas ifall Patriots väljer att hålla på mängden blitzar. Vi fick se ett par bedrövliga all-in-varianter mot Dolphins. Och ha i bakhuvudet att Patriots haft grova problem mot Topp-10 RB i ligan som Nick Chubb och Joe Nixon.

2) Patriots RB mot Titans Run Defense
Hur ger man ett naggat passförsvar bästa möjliga förutsättningar att skaka av sig en otillräcklig insats? Genom att traggla ett framåtskridande springsspel som både erhållit kraft, snabbhet och lite yards-after-contact-flyt på sistone. Ingen 100 yards-insats har registrerats från SB-avgöraren RB #26 Sony Michel, men likväl har han tryckt upp sig över skamgränsen (3,4 yards) till 3,7 yards per försök. Duon med RB #34 Rex Burkhead verkar kunna ge ytterligare lite mångsidighet i spelalternativen. OC Josh McDaniels bör ha analyserat Billsmatchen ytterligare och ett och annat spel från fjolårets grundserietorsk mot Titans för att smida bästa möjliga gameplan. Då väderleksrapporten pekar mot regn och ett övertag med boll i ägo oftast ger positiva utslag så kommer det bli en arbetssam dag för Patriots RB-kår. Räkna med ett antal insatser både från RB #38 Brandon Bolden och jet-sweeps från WR #15 N’Keal Harry och den lille ekorren Edelman. Om Michel och Burkhead sätter tempot interiört så kommer RB #28 James White backa dem genome ett gediget mottagningsspel på utsidan. Titans mönstrar oftast ett 3-4-försvar som frontas av kuggen DE Daquan James, fyrfaldigt Pro-Bowl-framröstade NT Jurrell Casey och rookie-förstarundan DE Jeffery Simmons. Frågan är om Vrabel vågar attackera ytterligare med blitzar för att stänga ner Patriots springsspel. Hans linebackerblod skriker säkert efter det, men bara för att Patriots har haft generella problem med sina screenpassar, betyder inte att ikväll blir en sån kväll.

3) Titans CB mot Patriots WR/TE
Tennessee har under senare år varit glada för f.d. Patriotsspelare och i bakplan återfinns både Malcolm Butler och CB Logan Ryan. Den förstnämnde SB-hjälten är dock placerad på IR och kommer således inte vara en faktor. Däremot kommer hundvännen Ryan (japp han bedriver verksamhet för hemlösa hundar som sitt samhällsengagemang) bli en tuff kombatant för exempelvis WR #14 Mohamed Sanu som fortfarande tros sitta inne på en rejäl håll-käften-insats. Man är såklart medveten om att press på Brady är den överlägset bästa taktiken för att försvåra den redan icke-infunna harmonin med Patriots mottagarkår. Vad gäller sacks så har man totalt mäktat med 43 över 16 matcher, vilket kan te sig i det minsta laget, men man har hållt en bra nivå vad gäller turnovers där man ligger på +6. FS Kevin Byard har fortsatt bygga på sig ett rykte om att vara en av ligans vassare bollsnärjare på safetypositionen, i år blev det fem stycken över grundserien. Fler av den hade onekligen sprakat igång en skräll (eller är det verkligen det) om man kan dra nytta av ett eroderat springsspel där Brady tvingas ge sig ut på nyckfullare uppdrag genom luften. Bortser man från Edelman, och till viss del Dorsett, så jobbbar Patriots med en mottagargrupp som saknar mycket av den där tillbakafallande rutinen som bir allt viktigare ju längre fram i säsongen man kommer. Det kommer behövas en handfull riktigt vassa prestationer från hela WR- och TE-uppsättningen. Man hade ju så gärna sett TE #84 Benjamin Watson åter få lite tid rampljuset!

4) Patriots Front 7 mot Titans QB
QB Ryan Tannehill kunde inte komma överens med Miami Dolphins om en fortsättning, och tillslut blev det Titans som nappade. Redan när detta skedde så kunde man se att deras tandem skulle vara en av ligans vassare. Men vad få trodde var att Tannehill helt enkelt skulle knocka franschise-QB:n Marcus Mariota som valdes som total tvåa 2015, och ta över skutan. Därefter har Tannehill gjort det exemplariskt. En QB-rating på 117,5 och december månads offensiva spelare AFC är verkligen en renässans för honom. Med över 70% framkomna passningar och en spännande uppsättning bollfångare så behöver Patriots inte bara stoppa springsspelet, utan även ge Tannehill otacksamma passningslängder och hastade bollsläpp. Nu ska det sägas att Tannehill har haft det tungt i Foxborough, med ett 0-6 record. Det gäller att Patriots får in det flytande oförutsägbara Front-7-uppställningen, där alla turas om att knäcka sina motståndare. Då Tannehill inte är oäven via fötterna så gäller det att utsidorna inte säljer sig för lätt, då 10-12 yards löpningar Out Of Bounds är ett alldeles utmärkt sätt att få äga bollen. Titans har inte mindre än 13 olika pasningsmottagare som under året TD:at, främst är WR A.J. Brown, som sprängt 1000-gränsen. Andra notabla hot är WR Corey Davis och slotlöparen WR Adam Humphries, som enligt rapporter valde bort Patriots inför säsongen. Tannehill har gjort fina insatser mot Patriots förr, men sötebrödsväder i Miami är en helt annan sak än januari på Gillette.

TIPSET
Patriots bör ha rannsakat sig rejält med förvändandet att man är aldrig bättre än sin senaste insats. Med detta sagt så hoppas jag att man våga tro på att det här laget faktiskt kan vinna Super Bowl. Det som behövs är fyra matchers Patriotsgedigen exekvering med ett försvar som rör sig i säsongen toppnivå, en offensiv som spelar tråkigt vägvinnande och ett special teams som ger bra field position, sätter kickarna och kanske kanske blockar nånting till. Ikväll handlar det om att Tannehill ska få kasta sig igenom Patriotslagren och infinna sig att få svåra 3rd Down-försök. Stänger vi springsspelet så tror jag vi levererar tillräckligt på övriga positioner. Jag var negativ i omröstningen från igår, men jag har ändrat mig. Patriots vinner 27-21 och ger oss en spännande Divisionalmatch borta mot Chiefs, där vi kan gå in som underdogs. Brady 1 TD och en studsande INT. Går dock välbehövligt över 350 yards. Sexpoängare från White, Burkhead och Michel.

// Johan Lundahl