9-3 och en väg mot förstaseeden ser allt mer realistisk ut. Patriots gjorde på inget sätt en magnifik insats hemma mot Minnesota, och hade uppenbara problem att exekvera det där sista i anfallsräderna under mer än halva matchen. Sen kom avgörandet med ytterligare en mörsare från FB James Develin som spädde på WR Josh Gordons välbehövliga ledningsutdrygare. Hade Patriots varit ungefär vilket annat lag som helst i ligan så hade man kanske börjat varna för dem som en utmanare till AFC-titeln. Nu vet man att detta är delen av säsongen där Patriots brukar gå upp på samtliga cylindrar. NFL är förmodligen förberedda på den årliga decemberforceringen. Andraseeden hålls för närvarande på Tie Breaker mot Houston texans för vinsten tidigare på säsongen. Huvudrivalen till förstaplatsen, Kansas City Chiefs, anfäktar varannandagslaget Baltimore Ravens och på förhand topptippade Pittsburgh Steelers föll för andra veckan på rad, när man man torskade en 2TD-poängsledning mot pånyttfödda Los Angeles Chargers (även dem 9-3, men efter Chiefs och håller således femteseeden via Wild Card).

En seger ikväll säkrar AFC East-titeln för New England för tionde(!) året på raken. Det är en exceptionell streak inom proffesionell sport, som såklart är ett framgångsrikt barn av HC Bill belichick och QB Tom Brady. Men det ska sägas att Miami är tveklöst den divisionsrivalen som Patriots har haft det jobbigast med. Belichick sitter på fina (men inte superba) 24-13 sedan tillträdet -00. Och Patriots har förlorat nere i firrarnas bassäng fyra av de fem senaste försöken. Vem minns inte den frustrerande torsken 2015 när en potentiell förstaseed flög all världens väg och vägen tog slut uppe i tunna luften på Mile High Stadium i Denver? Patriots kommer ner till ett klimat man inte är helt bekväm med men det gäller nog bara att omfamna tillfället och fokusera på det man kan påverka. Vädret är inte ett sådant. Räknar med att Belichick har präntat in detta tankemönstret så genuint att han inte behöver påpeka det. Vi hoppas att spelartruppen snarare ser det som ett hinder som skall besegras för att leverera en håll-käften-seger.

“When you look at those stats it is pretty interesting the way some of those teams from the south come up and play in the north and the north play in the south and there’s got to be something to it,” förklarade Brady på en presskonferens i veckan. “But again, it just comes down to playing good football. We’ve had some great games down there, too, and hopefully this is a great game for us. But we’ve got to go earn it. That’s certainly the case here.”

En del förhandssnack har understrykit Patriots springsspel som en potentiell vinstfaktor i söndagens match. Miami ligger bara på en blygsam 30:nde plats vad gäller att försvara sig mot bollöpning. Man släpper i genomsnitt 144,7 yards per match vilket är klart problematiskt för HC Adam Gaze. Han sitter ju annars på två utmärkta Front 7-försvarare i DE Cameron Wake och ILB Kiki Alonso. Den sistnämnda kommer bli en viktig kugge för att få stopp på insidelöpningarna från RB Sony Michel samt återkomna RB Rex Burkhead. Blir väldigt intressant vad ytterligare en vecka kan ha gett till Burkhead då han såg överraskande pigg ut mot Vikings senast. Ett New England med en flexibel RB-kår, vad gäller favorituppgifter (ja RB James White vet ni redan vad för slags RB han är men räkna även in WR Cordarrelle Paterson här), blir oerhört användbart och tufft för Dolphins att stänga ner.

Dolphins har drabbats av ett supertungt avbräck när CB Xavien Howard tvingas avstå kvällens match. Han leder hela ligans INT-kolumn med sina 7 bollsnärjningar. Förväntade ersättaren CB Torry McTyer kan således få en nyckelroll då Patriots ju har en del hot genom luften. Kommer OC Josh McDaniels våga spela på denna potentiella fördel eller kommer han smyga in den i matchen när Patriots springsspel förhoppningsvis är etablerat. Gordon och WR Chris Hogan har generellt försetts med lite mindre bollar än vad man kunnat förvänta i många fall, men hotfaktorn med denna sortens djupledshot gör att där öppnar upp sig luckor för andra.

Offensivt för Miami då? Tannehill har inte fått igång sin recieverkår riktigt som han önskat utan just nu efter tolv fighter, leder vår underbara bekanting WR Danny Amendola på sådäriga 469 yards, varav ingen 100-yards match hittills. Annars så är det kända namn i WR Kenny Stills och WR Devante Adams som kommer utmana Patriots secondary. CB Stephon Gilmore har funnits i skadelistan under veckan, men ska vara spelklar. Dolphins Pass Offense ligger bara på 29:e plats, men i den här ligan så kan vad som helst hända. Any Given Sunday. Inactivelistan för ikväll påtalar att exakt samma spelare hålls utanför som mot Vikings. Mest iögonfallande är kanske DT Danny Shelton, men man anser förmodligen att det inte är någon idé att chansa på en position där man väl anser att adekvata krya ersättare finns tillgängliga. Således både G Shaq Mason och RT Marcus Cannon på banan. Blir viktigt för att stoppa hemmalagets hungriga vargar. Wake har varit tämligen omild mot Brady genom åren så ett stopp härifrån samt LT Trent Brown kan bli matchavgörande. Man har faktiskt tillåtit ganska få sacks i år. Vi hoppas detta förblir ikväll.

Nyckelspelare i Dolphins att hålla koll på:
QB 17 Tannehill
DE 91 Wake
MLB 47 Alonso
CB McCain
WR Amendola

Nyckelspelare i Patriots för kvällen:
QB 12 Brady
LT 77 Brown
RB 26 Michel
WR 10 Gordon
DE 98 Flowers

Lundahl tippar:
Skit i allt som hänt. Jag tror historien är som bortblåst och att Patriots har med sig sina senaste växande segrar. Plus utklasssningen i Foxborough i höst. Vi vinner 31-13.