2018 Divisional: Chargers hemma

 

8 lag intågandes i Divisionalveckan och 4 kommer traska vidare. Igår fick vi beskåda Indianapolis Colts formbubbla brisera då alla överraskningsförhoppningar försvann på Arrowhead, när Kansas City Chiefs relativt enkel utmanövrerade dem och vann med 31-13. Således är det spikat att vägen till Atlanta går genom gränstrakterna mellan Kansas och Missouri. Detta väntar alltså kvällens vinnare på Gillette Stadium. Vinnaren i kvällens NFC-fight mellan New Orleans Saints och Philadelphia Eagles kommer ställas mot solida Los Angeles Rams, antingen i New Orleans eller i LA. Rams vann 30-22 hemma mot Cowboys, och vi kan än en gång konstatera att Americas Team inte vinner Super Bowl.

Slutspel i Foxborough har under BB/TB blivit en självklarhet. Samtidigt så är varje tillfälle ett tillfälle att bevisa. Och denna gången finner vi nått så ovant som ett motståndarlag med bättre grundserie-record. Chargers har varit oerhört imponerande på bortaplan i år och har både slagit Kansas City, Pittsburgh och erkänt bortasvåra Denver på Mile High. Plussa på Wild Card-veckans avstädning av Baltimore Ravens och ni inser att detta är kanske säsongens tuffaste uppgift; inte bara beroende på slutspelskaraktären. Det kommer krävas en oerhört gedigen och välorkestrerad Patriotsinsats om man ska få tillfälle att spela AFC-final för åttonde året på rak.

Mycket förhandssorl har handlat om den oberäkneliga väder- och temperaturfaktorn som hänger över tillställningen. Det vankas minusgrader och därtill risk (eller möjlighet) för snöfall. HC Bill Belichick har konsekvent viftat på bort insinuationer om att detta skulle kunna vara en Patriotsfördel:

“We’re playing the Chargers. We’re not playing the weather. Whatever it is, it is,” Belichick said Friday morning. “We’re going to be on the same field.”

Fantastiskt förutsägbart och för oss Belichickofiler, alldeles underbart. Darth Bill har sina planer och låter inget kila sig in. Även om trupperna omformas ideligen så finns där en större andel spelare som har vanan att hantera kylans påverkan. Och någonstans borde detta kunna ge en liten push i rätt riktning. En bollfångst eller en fotisättning. Detta sker ju ett antal gånger under en match.

Los Angeles leds, som under ett antal år, av QB Philip Rivers. En riktigt vass gunslinger, när han väl ges tid. Han har ett lite gangstervinklat kasst, vilket både kan hjälpa och stjälpa. Han tillhör mer den äldre skolan av QB, likt QB Tom Brady, och är i grundläget ganska ovillig att scrambla och tillräggalägga yards längs marken. Han kanske t.o.m. kan sägas vara den som efter Brady, är bäst på att agera Brady. Inte riktigt samma kontinuitet eller snabba bollsläpp, men en vass exekutor inte dessto mindre. Placeringen efter Brady vad gäller antal kastade yards, men högre snitt per fullständig passning och en QB-rating på 105,5 (Brady 97,7). Han har heller aldrig vunnit mot Brady; 0-7 är ändå lite talande.

Rivers behöver dock tiden, kanske ännu mer än Patriots dito. Därför kommer en nyckelfaktor i kvällens match bli huruvida Chargers O-line kan försvara sin QB. Miamibekantingen C Mike Pouncey kommer få sina fiskar varma centralt, medan det gamla Seahawksderivatet OT Russell Okung behöver blocka Patriots DE-kår, ledda av DE Trey Flowers. En vunnen kamp här kommer betänkligt krympa Chargers möjligheter att nån slutgiltig framgång. Rivers ett antal kompetenta mål att sikta på. Främsta hotet är WR Keenan Allen som stundtals är helt brilliant. Även legendaren TE Antonio Gates kommer säkerligen få en påverkan när det drar ihop sig. Hans status och rutin för detta Chargers kan inte underskattas och räkna med att han blir “the-to-go-guy” ifall det börjar knipa. Intressant hur Patriots ledning resonerar kring Gates offensiva kontribution. På marken är det RB Melvin Gordon som kommer få dra ett stort lass. Lite imponerande att han landar nia under grundserien på antal sprungna yards, samtidigt som hans snitt enbart är 2,4 yards/löp. Han är van att ta en stor plats och räkna med att intentionen förmodligen inte är mindre ikväll när HC Anthony Lynn ska utmanövrera Patriots. I Boston. Ett verkligt även för Chargers såklart.

Patriots kommer till kvällens match, relativt skadefria. SS Devin McCourty som fick kliva av mot Jets vecka 17, är på benen och kommer vara en vital faktor för att hålla ihop ett secondary, som ifall de höjer sig, är ett rejält plusverktyg för Patriots. Håller man Chargers under 20 poäng, så ger man sin offensiv en fantastisk chans att knyta ihop säcken. CB Stephon Gilmore steppade upp i fjolårets slutspel (iaf fram till Super Bowl) och inget mindre förväntas ikväll. Detta trots hans vassa säsong. Där finns alltid mer att plocka fram. Och varför inte detsamma från O-line. LT Trent Brown har varvat vägginsatser med onödiga holdings. Vi hoppas att 2.10-muren inte framkallar någn tvättkastning då han förmodligen får ett par härliga dueller mot Chargers DE Melvin Ingram III, som var helt lysande mot Ravens. Han flankeras av vassa DE Joey Bosa. Tufft läge. Rise and Shine!

Räkna med att RB Sony Michel, RB Rex Burkhardt och RB James White kommer vispas ner i den offensiva smeten så mycket det bara går. Patriots har en recieverkår som ständigt utmanar, men med ett fungerande springsspel så blir de fantastiskt svåra att slå. Och är det ikväll som vi får se TE Rob Gronkowski tycka det är kul med football igen? Vi är många som hoppas.

Nyckelspelare i Chargers att hålla koll på:
QB 17 Rivers
DE 54 Ingram
RB 28 Gordon
WR 13 Allen
OT 76 Okung

Nyckelspelare i Patriots för kvällen:
QB 12 Brady
RB 26 Michel
OT 77 Brown
CB 24 Gilmore
ILB 54 Hightower

Lundahl tippar:
Ojojoj. Nu är man nervös. Flera oerhört intressanta matcher-i-matchen. Jag baserar en del av mitt tips på Patriots kontinuerliga slutspelsrutin. Det kommer vara trögstrtat men ju längre matchen går, ju bättre grepp får vi. 27-20, efter att D# stoppar Chargers kvitterande drive, efter 2-Minute Warning.