2018 Vecka 10: Titans borta

Vi är inne i murriga november och det är ofta från denna punkt som vi lärt oss känna igen ifall New England Patriots är en helt legitim titelutmanare för pågående säsong. Med en innestående 7-2-rad varav sex raka segrar så kan man nog tycka att så är fallet. Men samtidigt bör man inkludera de frågetecken som ännu inte är riktigt uträtade och sträcka ut dem i ett längre perspektiv. Vi vet att där finns mer offensiv passningsstyrka att kvittera ut i den flexibla mottagarkåren, trots poängproduktionen absolut nått godkänt hittills. Vi vet också att det är en populär attraktion bland motståndarcoacherna att beordra test av Patriots förmåga att motstå långa luftbundna spel. Det brukar koka ner till att motståndarna måste göra en sjuhelsikes match för att få det andra faktumet att trumfa det första. Så även ikväll när Patriots gästar HC Mike Vrabels Tennessee Titans.

Mike Vrabel är inskriven för alltid i Patriots historia. Och för NFL för den delen. Som en nyckelkugge i Patriots Pass Rush spelade han både utsida och insida under 8 säsonger (2001-2008). Därmed vann han även tre Super Bowls och sitter som innehavare av två ögonbrynshöjande rekord. Vrabel var en väldigt mångsidig spelare vilket kan ses i hans 14 TD som mottagare. På 14 försök!. Denna hundraprocentiga ratio är han ensam om genom tiderna. Därtill är han den enda defensiva spelaren som fångat en passning för en TD, vilket han gjorde i Super Bowl XXXIX mot Philadelphia Eagles. Det är med andra ord en man som har den största respekten med sig i Patriotslägret. Hans tränarkarriär peakar just nu efter att han avancerat från DC i Houston Texans till huvudansvaret i Titans.

Vad basar Vrabel över för lag då? Jo ett Tennessee som gjorde en fin fjolårssäsong där man nådde en lite överraskande Divisional Round, där Patriots vann 35-14 i Foxborough. Laget styrdes och styrs fortfarande av QB Marcus Mariota, som lovordades i draften 2015 och glimtvis gör fantastiska saker. Hans jämnhet är dock det som skiljer honom från ligans direkta toppskick av bollfördelare. Han är rapp under fötterna och tämligen kreativ, men 181 yards per match, QB-ratio på 85,2 och bara 5 passnings-TD skvalrar om att allting inte går smärtfritt i Titans offensiv. 216 springyards visar dock påtagligt att Patriots Front 7 får ett viktigt uppdrag i att hålla ihop och kollapsa fickan innehållande Mariota och en viss RB Dion Lewis. Hans dansanta fötter gjorde bitvis succé i Boston och många kände att hans avgång var ett av våra tyngsta tapp från förra säsongen. Han har inlett sin sejour i Tennessee på ett acceptabelt, men inte helt övertygande vis. Bara en TD och knappt över skamgränsen (3.34 yards per försök). Lewis fotisättningar har få övermän i ligan och således måste alla luckor stängas med emfas. En match där Patriots defensiv misslyckas med dett uppdrag är uppgjort för spänning enda in i slutminuten. Den andra sidan av Titans produktionsproblem är att recieverkåren inte alls blommat ut hittills. WR-kårens oförmåga har satt Titans först på 30:onde plats i Recievingkolumnen vilket inte kommer räcka ikväll. Reslige WR Corey Davis har dock ändå en rimlig chans att nå 1000 yards (451 hittills), men då måste han växla upp. Kommer Patriots secondary ge honom möjligheten?

CB Stephon Gilmore har under de senaste höjts i media för sin förmåga att stänga ner motståndar-WR. HC Bill Belichick nämnde honom t.o.m. i samma sammanhang som en Hall of Famer:

…I mean, look, I have a ton of respect for Stephon. He’s covered and played against a lot of guys in this league. I mean, he’s willing to do whatever you ask him to do. I don’t think it’s a question of that, but yeah, you talk to those guys when you talk about matching them up – Ty [Law] or [Aqib] Talib or Gilmore, guys like that. You know, ‘How do you feel about certain guys?’ Because, again, playing against them is one thing, but how a particular player plays against them and what do you feel good about on the matchups or anything you’re worried about.

Ingen dålig kategori att buntas ihop med. Senast mot Green Bay plockade han effektivt ner WR Devante Adams (som visserligen gjorde en TD, men inte täckt av Gilmore i det spelet). Det stora problemet är vem som ska flankera Gilmore. Inför Trading Deadline surrades det om att Patriots skulle vara bytesvilliga för en tydlig #2 CB, men så blev inte fallet. Istället hoppas man på att CB Jonathan Jones, CB J.C. Jackson eller CB Jason McCourty växer med uppgiften. Även andrarundevalet CB Duke Dawson kan vara på väg tillbaka från IR. En nedstängning i det djupa fältet hade satt Patriots i en mycket fördelaktig position att vinna kvällens fight.

Ett stort utropstecken för Titans denna säsongen har varit deras Red Zone försvar, alltså hur man håller borta motståndarna innanför 20-yardslinjen, precis framför End Zone. När väl motståndarna knackar på dörren lyckas man vid 28% av gångerna hålla dem från poäng av olika anledningar. En bidragande faktor är DT Jurrell Casey, som är både tung, atletisk och finurlig i hur han angriper offensiva linjen. Med G Shaq Mason borta på nytt gäller det att backupande OL-spelare sätter sina uppgifter till fullo. Titans vinner i hittills gjorda sacks (20-13), men man har samtidigt gett upp fler (26-13). Även Patriots brukar vara relativt vassa på att hålla motståndarna från TD, och här har våra gamla Super Bowl-hjältar CB Malcolm Butler och CB Logan Ryan med sig lite trumfkort i ryggsäcken. Räkna med ett par oerhört intressanta dueller mellan dessa herrarna när de ställs mot WR Julian Edelman, WR Chris Hogan och inte minst accelererande WR Josh Gordon. Rapporter gör också gällande att RB Sony Michel ska vara i speldugligt skick, vilket är ett välkommet tillskott. Viktiga RB James White kan fullt vara den fantastiska 3rd down-RB:n istället för att ta de tunga yardsen genom skyttegravarna. Däremot är Patriots åter utan TE Rob Gronkowski. Ingen är som honom men bördan kommer delas smart mellan ett flertalet spelare. Vi är många som verkligen älskar FB James Develin och ser gärna lite rampljus på honom.

Nyckelspelare i Titans att hålla koll på:
QB 8 Mariota
DT 99 Casey
RB 33 Lewis
WR 84 Davis
LT 77 Lewan

Nyckelspelare i Patriots för kvällen:
QB 12 Brady
RB 28 White
DE 98 Flowers
ILB 54 Hightower
WR 11 Edelman

Lundahl tippar:
Om vi vinner idag så gör vi den 17:e raka säsongen med ett record på minst 0.500. Det är vansinnigt bra i en sport där systemet är riggat för att bryta sönder dominanta lag efter hand. Vi brukar ha problem mot rörliga QB, men senast visade vi prov på att det kan genomföras på ett tillbörligt vis, även mot en semi-GOAT som Aaron Rogers. Mariota är lite för ensam och har hittills inte exploderat poängmässigt. Att Patriots gör under 21 poäng känns inte rimligt och därmed får Titans svårt att hänga med. Patriots vinner 27-14. Men ännu hellre 59-0 som 2009. Såklart.